Todo sobre las mariposas

Las mariposas son los insectos más populares en todo el mundo y es que se han ganado el titulo a pulso gracias a sus llamativas y harmoniosas combinaciones de colores y sus ágiles y delicados vuelos. Es por eso que detrás de ellas se ha formado una gran comunidad de personas amantes de estos frágiles y pequeños lepidópteros que van en busca de conocer todos y cada uno de los detalles de sus más de 20.000 especies.

Quédate con nosotros y descubre las maravillas de las mariposas, sus especies, su vida, sus leyendas y la gran labor que hacen en nuestros campos y en la naturaleza en general.

Especies de mariposas más populares

Como ya hemos dicho antes, existen más de 20.000 especies de mariposas en todo el mundo y aunque nos gustaría documentarlas a todas, es un trabajo casi imposible para nosotros, así que vamos a mostrarte una selección de las especies más populares:

¿Qué es una mariposa?

La mariposa es la etapa de vuelo adulta de ciertos insectos que pertenecen a la orden o grupo que se llama Lepidóptero. Además de las mariposas, las polillas, unos insectos que podemos encontrar sobretodo por las noches revoloteando cerca de las fuentes de luz, también forman parte de este grupo. Etimológicamente la palabra «Lepidóptero» significa «alas escamosas» en griego. Por supuesto, es un nombre que se adapta perfectamente a los insectos que forman parte de este grupo ya que sus pequeñas alas están cubiertas con miles y miles de minúsculas escamas que se superponen una encima de la otra enfilas. Estas escamas dispuestas formando diseños coloridos únicos para cada especie de mariposas son las que dan belleza a este querido insecto.

Al igual que los demás insectos, las mariposas poseen seis frágiles patas y tres partes principales para dividir el cuerpo: la cabeza, el tórax (también llamado pecho o sección media) y el abdomen (o extremo de la cola). También tienen dos antenas y un exoesqueleto.

¿Cómo diferenciarlas de las polillas?

Foto PolillaAntes hemos comentado que las mariposas y las polillas pertenecen al mismo grupo de insectos lepidópteros. Pero, cómo podemos saber cuál es una o cuál es otra. En general, las mariposas se diferencian de las polillas en los siguientes aspectos:

  • Generalmente las mariposas tienen unas antenas en forma de palo liso bien definidas. Sin embargo las polillas tienen sus antenas con una textura plumosa, no del todo plana y algo difusa si las vemos de muy cerca.
  • Normalmente las mariposas están activas durante el día, mientras hay luz solar, mientras que la maypría de las polillas que existen limitan su actividad a las horas de noche, aunque casi siempre acaban dando vueltas alrededor de focos de luz como bombillas, pantallas de televisión…
  • Durante el descanso, podremos observar que las mariposas tienen sus alas plegadas de forma vertical o perpendicular a su cuerpo, las polillas, en cambio, descansan desplegando sus alas y manteniéndolas totalmente extendidas.
  • Aunque existen algunos tipos de polillas que son muy vistosas y coloridas, en su mayoría suelen ser grises y en cambio las mariposas siempre se muestran mediante colores muy vivos y brillantes.

Alimentación de las mariposas

Las preferencias en la alimentación de las mariposas difiere bastante entre sus etapas de larva u oruga o su etapa de adulta, sobretodo por las formas totalmente distintas de las partes de su boca.

En la etapa de oruga, cuando aun no han desplegado sus alas suelen ser muy selectas a la hora de buscar alimentos, por lo que las mariposas hembras solamente ponen sus huevos en ciertas plantas. De forma instintiva, la madre ya sabe qué plantas servirán de forma más adecuada como alimento para sus orugas hambrientas cuando nazcan de los huevos. Estas orugas, al nacer no suelen moverse ni desplazarse muy lejos por lo que es normal que durante esta etapa siempre estén en la misma planta e incluso en la misma hoja comiendo. Su principal objetivo en estos momentos es la de alimentarse tanto como puedan para hacerse grandes y convertirse en mariposas. Las orugas presentan mandíbulas que les permiten masticar las hojas y otras partes de la planta, siendo algunos de estos insectos considerados como plagas debido a los daños y destrozos que causan a los cultivos. Las orugas no necesitan beber agua ya que todos los nutrientes que necesitan y la hidratación necesaria los obtienen de las plantas que comen.

Mariposa Bebiendo LiquidoUna vez adultas, las mariposas, también son selectivas a la hora de comer, pero, a diferencia de las orugas, éstas pueden volar y deambular por los campos y ámplias regiones en busca de la comida más adecuada para ellas. En la mayoría de los casos, las mariposas adultas se alimentan de líquidos ya que en lugar de las mandíbulas como en el caso de las orugas, solamente disponen de una lengua en forma de tubo que se llama trompa. Se desenrolla para poder tomar los alimentos líquidos y posteriormente vuelve a enrollarse en forma de espiral cuando la mariposa deja de alimentarse. La mayoría de esos maravillosos insectos suelen preferir el néctar de las flores aunque también es posible encontrar mariposas que se nutren de los líquidos que pueden encontrarse en frutas y hortalizas podridas, en las exudaciones de los árboles y también en el estiércol de los animales. Las mariposas prefieren alimentarse en zonas que estén bien soleadas y además protegidas de las ráfagas de viento.

Ciclos y metamorfosis de las mariposas

Cuando hablamos del ciclo de vida de un ser vivo nos referimos a las diferentes etapas por las que atraviesa el organismo durante su vida desde el principio hasta el fin. En el caso de las mariposas, durante su ciclo de vida se someten a un proceso por el cual se transforman de forma extraordinaria y que llamamos metamorfosis completa. Con esto queremos decir que la mariposa cambia completamente desde su etapa larval temprana, cuando aun es una oruga, hasta la etapa final, cuando se convierte en una elegante, brillante y hermosa mariposa adulta. Durante todo su ciclo de vida, pasará por cuatro etapas diferentes: el huevo, la larva, la pupa y la mariposa adulta:

Primera etapa: el huevo

Huevos De MariposaLa primera etapa que encontramos en el ciclo de vida de las mariposas es el huevo o también llamado óvulo. Los huevos de las mariposas son muy pequeños y varían tanto en el color como en las formas ya que pueden ser redondos, cilíndricos u ovalados dependiendo de las especies. La mariposa hembra adulta une los huevos a las hojas o tallos de las plantas que selecciona de forma instintiva para que posteriormente sirvan de fuente de alimento a las larvas cuando eclosionen los huevos ya que como hemos comentado antes, las orugas no se desplazan durante largas distancias sino que suelen quedarse en la misma planta o incluso la misma hoja durante la segunda etapa.

Segunda etapa: la larva

Oruga Comiendo Una HojaLa larva o la oruga que sale del huevo se trata de la segunda etapa en el ciclo de vida de las mariposas. Las orugas, generalmente, aunque no en todos los casos, suelen presentar varios pares de patas verdaderas junto a otros varios pares de patas falsas. Su actividad principal en esta estapa es la de comer y comer. Tienen un gran apetito voraz y comen de forma casi constante. A medida que esta oruga va comiendo, su cuerpo crece de forma considerable, sin embargo hay que tener en cuenta que su piel exterior dura o exoesqueleto no crece ni se estira cuando la oruga se agranda. En estos casos, cuando la oruga ya no cabe dentro de su exoesqueleto, éste se desprende en un proceso que se llama muda y se reemplaza por otro nuevo y más grande para que la oruga pueda seguir comiendo y creciendo. Una oruga puede pasar por entre cuatro y cinco mudas diferentes antes de convertirse en pupa y pasar a la tercera etapa.

Tercera etapa: la pupa

Crisalidas De MariposaLa tercera etapa se conoce como crisálida o pupa. Cuando la oruga ya no puede crecer más, se adhiere a una ramita, a una pared o algún otro tipo de soporte y el exoesqueleto se abre para revelar la crisálida. Esta crisálida cuelga como si fuese un pequeño saco con la oruga dentro y se queda ahí aparentemente inmóvil mientras se completa la transformación en mariposa. Al observar una crisálida, y ver que la pupa está inmóvil es fácil pensar que está en un estado de hibernación, simplemente durmiendo. Sin embargo, dentro de la cáscara de la crisálida la estructura que formaba la oruga se descompone y reorganiza para formar las alas, el cuerpo y las patas de la mariposa adulta. Esta pupa no se alimenta, ya que obtiene toda su energía de los alimentos que ha consumido durante su etapa larval. Según qué especie de mariposa, la etapa de pupa puede durar unos días o puede durar durante más de un año. Hay muchas especies de mariposas que durante la etapa de pupa hibernan para salir en la mejor época del año en la que tendrán más posibilidades de sobrevivir.

Cuarta etapa: la mariposa adulta

Foto De Mariposa AdultaLa cuarta y última etapa del ciclo de la vida es la mariposa adulta. Una vez que la carcasa de la crisálida se rompe y se divide, aparece la mariposa. Posteriormente se apareará y podrá huevos para poder comenzar una y otra vez el ciclo de vida. La mayoría de mariposas adultas viven solamente durante una o dos semanas, sin embargo, se ha descubierto que algunas especies son capaces de vivir hasta 18 meses.

Sin ninguna duda, la cuarta etapa de las mariposas es la mas hermosa de todas, sin desmerecer la belleza de los procesos por los que ha pasado para llegar a convertirse en este precioso insecto volador.

Día a día de las mariposas

las mariposas son unos insectos muy complejos. Su vida cotidiana puede englobarse en muchas actividades diferentes. Si eres observador, podrás ver mariposas involucradas en diferentes actividades. Para poder verlas desarrollando algunas actividades como tomar el sol, refrescarse, migrar o alimentarse simplemente tendrás que estar en el lugar adecuado en el momento ideal. Sin embargo, si quieres ver a una mariposa en fase de hibernación tendrás que investigar y buscar bastante para poder observar este suceso.

Algunas de las actividades que puedes observar son las siguientes:

Tomar el sol

Las mariposas son de sangre fría y por eso no pueden regular por ellas mismas su propia temperatura corporal. Por lo tanto, dependiendo de la temperatura de su entorno, cambiará también la corporal. Si hace mucho frío, no van a poder volar y en este caso deberán calentar sus músculos para volver a reanudar el vuelo. Generalmente, pueden volar siempre que en el ambiente haya una temperatura entre 15 y 40 grados centígrados aunque la temperatura de vuelo óptima es entre 25 y 35 grados celsius. Si la temperatura baja mucho, las mariposas buscan rocas de color blanco, paredes, arena u hojas en sitios soleados para tomar el sol. En este caso, a diferencia de cuando descansan, despliegan sus alas y las mantienen totalmente extendidas para poder absorber todo el calor que les proporciona el sol.

Descansar a la sombra

Si el frío es malo para las mariposas, el calor también lo es en exceso. Si tienen demasiado calor, se dirigen hacia zonas de sobra o areas frescas como charcos. Algunas de las especies de mariposas se posan sobre charcos lodosos poco profundos y zonas de arenas húmedas, donde aprovechan para beber agua rica en minerales. Recientes estudios han detectado que en los charcos se acumulan más mariposas machos que hembras, posiblemente porque las sales y los nutrientes que pueden encontrar en ellos son indispensables para lograr un apareamiento exitoso.

Búsqueda de pareja

Las mariposas macho son las que buscan a su posible pareja para aparearse. Generalmente tienen dos sistemas para encontrar a la mariposa hembra adecuada. Uno de los sistemas es el de sobrevolar un área en particular donde otras mariposas están activas. En cuanto divisa a una posible compañera, se acercará volando. Otra forma de encontrar pareja es posándose en una planta alta, también en una zona donde pueda haber mariposas hembras. Al igual que con el sistema de sobrevolar, en este caso al ver a la mariposa adecuada se acercará para investigarla. En todo caso, si encuentra a la pareja ideal, empezará con el ritual de apareamiento. Sin embargo, si encuentra a otra mariposa macho, es posible que se produzca una feroz pelea entre las dos mariposas.

Apareamiento

Mariposas CopulandoLas mariposas macho utilizan varios métodos para saber si la hembra que ha encontrado es de su especie. Primero por la vista. El macho busca mariposas con las alas de color y patrones iguales que los suyos. Cuando la encuentra, empezará a volar cerca de su posible compañera, a menudo por detrás o por encima de la hembra. Cuando se acerca lo más posible, libera unas feromonas mientras agita sus alas de una forma más intensa de lo normal. También es posible que realice un especie de baile de cortejo mediante patrones de vuelo peculiares para cada especie. Si la hembra está interesada en el macho, se unirá a ese baile y acabarán uniéndose de punta a punta en su abdomen. Durante el proceso de apareamiento, al unirse los dos cuerpos, el macho inserta el esperma en la hembra. Después, cuando los óvulos pasan a través del tubo de puesta de huevos de la hembra, el esperma los fertiliza. Generalmente, la mariposa macho, a menudo suele morir poco después de haberse apareado.

Puesta de huevos

Después del apareamiento con el macho, la mariposa hembra tiene que buscar una planta adecuada para poder depositar sus huevos. Ya que las orugas que nazcan van a necesitar unos nutrientes en concreto y suelen ser muy selectas tendrá que ser muy exigente a la hora de elegir la planta. El color o la forma de la hoja de la planta van a servir para dar pistas a la mariposa a la hora de reconocer el sitio adecuado para desovar. Para asegurarse, golpeará con sus patitas sobre una hoja para que éstas rasquen su superficie y provoque la liberación de un olor característico de esa planta. Cuando se encuentra segura de que ha escogido bien, empezará la faena de poner los huevos. Hay mariposas que depositan sus huevos de forma individual mientras que otras los ponen mediante racimos. A la vez, una sustancia pegajosa que produce la propia mariposa hembra permite que los huevos queden pegados sobre la hoja o el tallo donde los está depositando.

Mariposas hibernando

Las mariposas son de sangre fría y no pueden soportar las condiciones invernales en un estado activo. Las mariposas pueden sobrevivir al clima frío al hibernar en lugares protegidos. Pueden usar la corteza pelada de los árboles, plantas perennes, troncos o cercas viejas como sus sitios de hibernación. Pueden hibernar en cualquier etapa (huevo, larva, pupa o adulto) pero generalmente cada especie está inactiva en una sola etapa.

Migración

Otra forma en que las mariposas pueden escapar del clima frío es migrando a una región más cálida. Algunas mariposas migratorias, como la dama pintada y la mariposa de la col, vuelan solo unos cientos de kilómetros, mientras que otras, como la monarca, viajan miles de kilómetros.

Las monarcas son consideradas las campeonas de larga distancia de migración de mariposas, viajando hasta 4000 kilómetros de ida y vuelta. Comienzan su vuelo antes de que llegue el frío del otoño, en dirección sur desde Canadá y el norte de Estados Unidos. Las monarcas migran a los climas más cálidos de California, Florida y México, haciendo el viaje en dos meses o menos y alimentándose de néctar en el camino. Una vez que lleguen a su destino en el sur, pasarán el invierno descansando para el vuelo de regreso. Pocos de los adultos originales en realidad completan el viaje a casa. En cambio, las hembras se aparean y ponen huevos en el camino y su descendencia termina este increíble viaje.

Camuflaje

Mariposa Camuflada De HojaLas mariposas y las orugas son atacadas por pájaros, arañas, lagartijas y otros animales. En gran medida indefensos contra muchos de estos depredadores hambrientos, los lepidópteros han desarrollado varias formas pasivas para protegerse. Una forma es hacerse discretos mediante el uso de camuflaje.

Las orugas pueden ser de color protector o tener estructuras que les permitan desaparecer aparentemente en el fondo. Por ejemplo, muchas orugas son verdes, lo que las hace difíciles de detectar porque se mezclan con la hoja del huésped. Algunas larvas, particularmente las de los trópicos, se parecen a los excrementos de pájaros, un disfraz que los hace poco atractivos para los posibles depredadores.

La coloración y el patrón de las alas de una mariposa pueden permitir que se mezcle con su entorno. Algunos pueden parecer hojas muertas en una rama cuando están en reposo con las alas cerradas. Las marcas debajo de las alas de las mariposas de coma y de interrogación les ayudan a pasar desapercibidas cuando hibernan en la hojarasca.